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Las serpientes prehistóricas comían dinosaurios

Posted on 02 marzo 2010 by Redacción

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La sorprendente imagen que veis sobre estas líneas es, evidentemente, una reconstrucción, pero permite hacernos una idea de cómo pudo ser una escena que hasta ahora carecía de evidencias científicas. El hallazgo de un fósil de 67 millones de años en la pronvicia india de Gujarat se ha convertido en la primera prueba de que algunas serpientes prehistóricas, como la Sanejeh Indicus –descubierta gracias a este importante hallazgo– tenían entre su dieta a algunos dinosaurios. Al menos, a los ejemplares más pequeños de ciertas especies.

Rocas halladas en la India, con fósiles de la serpiente prehistórica y sus “víctimas”. Crédito: PLoS Biology.

Los fósiles descubiertos, “grabados” para la posteridad en varios fragmentos de roca, muestran los huesos de una serpiente de unos tres metros y medio de longitud, así como a la cría recién nacida de un saurópodo, y dos huevos de esa misma especie, aún sin incubar. Gracias a este hallazgo, los paleontólogos han conseguido leer una sorprendente escena: hace 67 millones de años, la serpiente se habría introducido en el nido de dinosaurios para devorar los huevos. Sin embargo, antes de que pudiera darse el festín, un corrimiento de tierras producido por fuertes lluvias acabó sepultando al depredador y a sus presas, que terminarían fosilizados y convertidos en prueba de esta costumbre “gastronómica” de las serpientes prehistóricas.

Los resultados de este llamativo estudio verán la luz en el ejemplar de esta semana de la revista PLoS Biology, tal y como han anunciado National Geographic News y otros medios de divulgación científica.

Fuente: Snake caught attacking dinosaur (National Geographic News)

Crédito imagen superior: Ximena Erickson & Bonnie Miljour. Escultura de Tyler Keillor.

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Hallan un nuevo dinosaurio en China

Posted on 01 febrero 2010 by Redacción

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Un equipo de paleontólogos de la Universidad George Washigton ha descubierto en el desierto de Gobi (China), restos fósiles de un nuevo dinosaurio, que ha sido bautizado como Haplocheirus sollers. Hace aproximadamente 85 millones de años, durante la era del Cretácico, poblaban la Tierra unos dinosaurios de la familia Alvarezsaurus, una extraña especie de pequeños saurios bípedos con aspecto gallináceo que al parecer fueron el primer peldaño de la escalera evolutiva de las aves. Descubiertos por primera vez en tierras argentinas por el historiador que les da su nombre, el argentino Gregorio Álvarez, parece ser que sus orígenes se trasladan a Asia, según recientes investigaciones.

El equipo de paleontólogos de la Universidad George Washington, liderado por el doctor Jonah Choiniere, acaba de publicar en la revista Science un descubrimiento realizado durante el año 2004 en la región china de Xinjiang, en pleno desierto del Gobi –uno de los más nutridos viveros de restos de dinosaurios–, que amplía el registro fósil de la familia Alvarezsaurus. Durante su expedición, los investigadores norteamericanos descubrieron un pequeño dinosaurio perteneciente a la especie de los Alvarezsaurus, pero cuya antigüedad se remonta al Jurásico Superior, unos 60-80 millones de años anterior a los restos hallados en tierras americanas.

“El Haplocheirus sollers es un fósil de transición, porque muestra un paso evolutivo temprano en el modo en que las extrañas manos de los futuros Alvarezsaurios evolucionaron a partir de dinosaurios predadores anteriores”, asegura Choiniere, autor principal del estudio publicado por Science. Con aspecto gallináceo y una longitud de entre 190 y 230 cms, el Haplocheirus poseía una alargada cabeza, pequeños dientes y estaba dotado de dos estilizadas extremidades posteriores  sobre las que se mantenía erguido, además de dos fuertes y cortas extremidades anteriores que terminaban en garras formadas por tres dedos y que les permitían cazar pequeños mamíferos y lagartos de los que se alimentaba.

Aunque con el auténtico aspecto de un dinosaurio carnívoro, el Haplocheirus Sollers presentaba ciertos rasgos similares a las aves, como por ejemplo patas con cuatro dedos y la capacidad de mover lateralmente sus “manos”. A lo largo de sesenta millones de años de evolución, los Haplocheirus fueron reduciendo su tamaño y adquiriendo el aspecto final de los ya conocidos Alvarezsaurus, el eslabón evolutivo que desencadenaría en las actuales aves.

Ilustración: Portia Sloan / SINC.

Fuente: Descubren un nuevo dinosaurio con forma de ave (SINC)

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Un dinosaurio venenoso (Radio)

Posted on 09 enero 2010 by Redacción

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Nueva entrega del podcast Ciencia al Cubo, que llega como siempre de la mano de América Valenzuela. En esta ocasión nos hablan de un singular dinosaurio venenoso: “Hace 125 millones de años en el noroeste de China, vivía un dinosaurio del tamaño de un pavo y con algunas plumas. A primera vista no era especialmente peligroso, pero lo era, escondía su arma secreta en unas bolsitas escondidas en la cabeza que contenían grandes cantidades de veneno”. Podéis escucharlo haciendo click bajo estas líneas.

Fuente: Un dinosaurio venenoso (RTVE)

Otros podcast de Ciencia al Cubo:

-El último reptil marino gigante

-Efecto placebo

-Supervolcán en Italia

-La temperatura de la Luna

-Cometa aminoácido

-Robots colibrí y las neuronas del picor

-Llega el purificador de sangre

-Gatitos manipuladores

-Predicciones médicas del pasado

-Llega el robot-medusa

-El final de la sonda Ulises

-Ponle nombre a la próxima misión espacial

-Salmonela en el espacio

-Expedición en busca de Amundsen

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Descubren un nuevo tipo de reptil volador

Posted on 16 octubre 2009 by Redacción

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Recreación del posible aspecto del Darwinopterus. Crédito: Mark Witton / Universidad de Portsmouth.Un grupo internacional de investigadores ha identificado un nuevo tipo de reptil volador, el Darwinopterus (alas de Darwin), que aporta la primera evidencia clara de un tipo de evolución inusual y controvertida. El hallazgo, que se publica el 14 de octubre en Proceedings of the Royal Society | B: Biological Sciences, encaja con un vacío evolutivo de los pterosaurios (reptiles voladores) hace unos 220 millones de años.

Bautizado Darwinopterus (alas de Darwin) con motivo del 200 aniversario del nacimiento de Charles Darwin y del 150 aniversario de la publicación del libro El origen de las especies, el nuevo pterosaurio completa el registro fósil de los reptiles voladores que dominaron el cielo en la edad de los dinosaurios (hace entre 220 y 65 millones de años).

Hasta ahora, los científicos habían reconocido dos grupos de pterosaurios diferentes: los más primitivos y de largas colas; y sus descendientes, pterosaurios más avanzados con colas de menor longitud, algunos alcanzaron tamaños gigantescos. Sin embargo, entre ambos grupos existía un vacío evolutivo, ya identificado en tiempos de Darwin.

Investigadores de la Universidad de Leicester (Reino Unido) y el Instituto Geológico de Pekín (China) publican hoy en Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences el descubrimiento en China de Darwinopterus, que llena ese vacío.

“El Darwinopterus supuso una gran conmoción para nosotros, ya que siempre habíamos pensado que el vacío evolutivo se llenaría con una criatura típicamente intermedia, con una cola moderadamente alargada, ni larga ni corta. Pero lo extraño del Darwinopterus es que tiene una cabeza y cuello exactamente igual que los pterosaurios más avanzados, mientras que el resto del esqueleto, incluida la larga cola, es idéntico al de los más primitivos”, declara David Unwin, miembro del equipo de investigación en la escuela de estudios del Museo de la Universidad de Leicester.

Completar el registro fósil
Los investigadores habían hallado ya en el noroeste de China más de 20 esqueletos fósiles de Darwinopterus, algunos de ellos completos que estaban en rocas que databan de hace unos 160 millones de años. Estas fechas corresponden con el límite de los períodos Jurásico Medio y Jurásico Superior, al menos 10 millones de años antes a la aparición del ave más antigua, Archaeopteryx.

Grandes mandíbulas, filas de dientes puntiagudos y cuellos notablemente flexibles sugieren que estos pterosaurios del tamaño de un cuervo podrían haberse alimentado, al igual que un halcón, cazando otras criaturas, como otros pterosaurios, pequeños mamíferos y dinosaurios carnívoros, del tamaño de una paloma. Cazaban con sus patas delanteras cubiertas de plumas y de sus patas traseras, con las que comenzaban a impulsarse hacia el vuelo, lo que más tarde les llevaría a evolucionar hasta las aves.

“La era geológica del Darwinopterus y la extraña combinación de los rasgos primitivos y avanzados ponen de manifiesto un gran dilema sobre la evolución de los pterosaurios desde los antecesores más primitivos hasta los más avanzados”, añade Unwin. Para los investigadores, este proceso fue rápido, con un gran número de cambios relevantes todos ellos concentrados en un corto periodo de tiempo.

Además, la totalidad de los conjuntos de rasgos (denominados módulos por los científicos) que conforman importantes estructuras como la del cráneo, el cuello o la cola, parecen haber evolucionado conjuntamente. “Sin embargo, el Darwinopterus nos ha mostrado que no todos esos cambios ocurrieron a la vez. En primer lugar evolucionaron la cabeza y cuello, seguidos del cuerpo, cola, alas y patas. Parece que la selección natural fue actuando y cambiando módulos enteros y no, como podríamos esperar, algunos rasgos, como la forma del hocico o de los dientes. Esto apoya la idea controvertida de una forma de evolución “modular” relativamente rápida”, apunta el científico.

Si los investigadores logran probar la idea de la evolución modular se podría explicar, no sólo cómo los pterosaurios primitivos evolucionaron a formas más avanzadas, sino también, la rápida y escalada evolución de otros animales y plantas como la de los mamíferos tras la extinción de los dinosaurios.

Fuente texto: SINC (Bajo licencia Creative Commons)

Crédito imagen: Mark Witton / Universidad de Portsmouth.

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“Bichos” gigantescos

Posted on 28 abril 2009 by Redacción

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publicobichos

Con motivo de la publicación de un reciente estudio elaborado por Martin Sander –investigador de la Universidad de Bonn–, en el que propone una nueva teoría para explicar el gigantismo en el mundo animal, el diario Público ha acompañado la noticia con una hermosa infografía que merece la pena ser vista, por su calidad. Si pincháis en la imagen iréis directamente a una versión en alta resolución. Os dejo también un enlace a la noticia en cuestión, titulada “Mega bichos“.

Crédito imagen: Mónica Serrano y Artur Galocha.

Vía: Público

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