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‘Nanoabejas’ contra los tumores

Posted on 24 agosto 2009 by Redacción

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Crédito: Jon Sullivan / Wikipedia.

Un equipo de investigadores de la Universidad Washington en Saint Louis (EE.UU.) ha desarrollado un sorprendente e ingenioso sistema para atacar los temibles tumores con ayuda de ‘nanoabejas’. Las abejas normales utilizan su picadura para “bombear” veneno en sus víctimas, un sistema que los científicos estadounidenses han copiado al tomar prestado uno de los compuestos activos principales de dicho veneno, el melittin. Para transportar dicha sustancia al interior del cuerpo, los investigadores han desarrollado unas nanoabejas, pequeñas partículas capaces de buscar y destruir las células tumorales.

Según Paul Schlesinger, uno de los autores de la investigación, publicada recientemente en el Journal of Clinical Investigation, el sistema tiene menos efectos secundarios que los tratamientos habituales contra el cáncer, tal y como han desvelado las pruebas realizadas con ratones. “Al utilizar las nanoabejas estamos limitando los efectos secundarios e incrementando la efectividad del melittin en la lucha contra el cáncer”, explicó.

Las nanoabejas diseñadas por este grupo de científicos están realizadas en un material similar al teflón, al que se añade el melittin. Gracias a su peculiar diseño, estas nanopartículas son capaces de detectar las células cancerígenas entre otras sanas, pues atacan sólo a aquellas células que poseen una proteína particular en su superficie. Cuando las nanoabejas descubren una célula tumoral le inyectan el melittin, que alcanza la mitocondria, destruyéndola.

Según Schlesinger, durante la investigación probaron las nanoabejas en dos tipos de cáncer –melanoma y cáncer de mama–, siempre empleando ratones para los ensayos. Tras menos de una semana de ensayos con la sustancia, el crecimiento de las células tumorales se había ralentizado un 25 por ciento en el caso del cáncer de mana, y un 88 por ciento en el melanoma. En opinión de los investigadores, estas nanoabejas podrían utilizarse en un futuro no sólo para combatir tumores, sino también para prevenir su aparición o retrasarla.

Fuente: Nanobees zap tumors with real bee venom (Discovery News)

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Espintrónica, la electrónica del futuro

Posted on 14 julio 2009 by Redacción

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Investigadores del SLAC (Centro de Aceleración Lineal de Stanford), estudian un nuevo material exótico llamado Telúrido de Bismuto, que muy posiblemente será el sustituto de los actuales semiconductores en un futuro no muy lejano. Las investigaciones realizadas han demostrado enormes ventajas frente al actual silicio, material del que están hechos los chips de nuestros  ordenadores actuales.

Sin llegar a tratarse de un superconductor, pero sí con la enorme ventaja de ofrecer sus prestaciones a temperatura ambiente, el nuevo material permite la circulación de los electrones por su superficie sin ofrecer resistencia eléctrica y, por lo tanto, sin sufrir pérdidas de energía en forma de calor, lo que implicará un aumento enorme en la velocidad de los futuros chips, así como la eliminación del problema de la temperatura.

Telurido de Bismuto. Crédito: Yulin Chen y Z. X. Shen.

Circulación de electrones por la superficie del telúrido de bismuto. Crédito: Yulin Chen y Z. X. Shen.

Sin duda, el cada vez mayor conocimiento y dominio del electrón y sus “dos posibles sentidos de su giro” (conocidos como espín) harán realidad los necesarios “bits” (con valor 0 ó 1) de la electrónica del futuro, denominada espintrónica y con la que se crearán los Superordenadores cuánticos. ¿Tendrá que cambiar Silicon Valley de nombre en unos años?

El futuro de la computación cuántica.

Fuente: New exotic material could revolutionize electronics? (Eurekalert!)

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Mensajes secretos para espías del futuro

Posted on 08 julio 2009 by Redacción

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Mensaje secreto. Crédito: Spekulator / Stock Xchng

Un equipo de científicos de la Universidad Northwestern en Illinois (EE.UU.) ha desarrollado un ingenioso sistema que hará las delicias de los espías y los amantes de los mensajes secretos. El sistema, basado en la nanotecnología, aprovecha las capacidades de las nanopartículas para cambiar de color, de forma que puede ser utilizado en documentos que se “limpiarían” o borrarían solos después de ser leídos.

Los científicos estadounidenses han explicado que recubrieron nanopartículas de oro con una capa de moléculas llamadas MUA, similares a finísimos cabellos. Cuando estos filamentos son alcanzados por luz ultravioleta cambian de forma y de distribución, consiguiendo que las nanopartículas se unan y cambien de color. Según Bartosz Grzybowski, director de la investigación, las nanopartículas poseen un color distinto dependiendo de lo cerca que están unas de otras. “Las nanopartículas de oro son rojas cuando están separadas, pero se vuelve violetas, luego azules y finalmente pierden el color según se van apiñando”, explicó.

En una de las pruebas, el equipo dispersó las nanopartículas cubiertas con moléculas MUA en un gel y lo distribuyó entre láminas de plástico para producir una fina película roja. Después “alumbraron” dicho film con luz ultravioleta, y comprobaron que podían “escribir” palabras o realizar dibujos sobre la superficie durante unos pocos segundos, pues este cambio de color no es permanente, sino que desaparece cuando las nanopartículas se dispersan y regresan a su posición y forma original. En cualquier caso, el tiempo que las nanopartículas se unen –y por lo tanto que permanece el mensaje o la imagen creada– depende de la cantidad de moléculas MUA dispuesta sobre cada nanopartícula. Alterando dicha cantidad, los científicos son capaces de controlar el tiempo que las imágenes son visibles. Una curiosa propiedad que podrá ser utilizada para ocultar información sensible. Sin duda, toda una delicia para los espías.

Fuente: This document will self-erase in five minutes (New Scientist)

Crédito imagen: Spekulator / Stock Xchng

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Una silla de ruedas controlada con el pensamiento

Posted on 03 julio 2009 by Redacción

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Un equipo de investigadores japoneses, pertenecientes a la empresa Toyota y al laboratorio RIKEN han logrado desarrollar una silla de ruedas eléctica que puede controlarse con el pensamiento. Como puede imaginarse, el dispositivo supone un gran avance para aquellas personas discapacitadas con serios problemas de movilidad, pues hace innecesario el uso de las extremidades superiores. Según los miembros del equipo, esta avanzada silla de ruedas ha conseguido obtener una precisión del 95 %, mejorando la velocidad y la seguridad de otros dispositivos similares desarrollados anteriormente.

La “silla telepática” en acción / Vídeo: National Geographic

El dispositivo utiliza una serie de sensores colocados sobre un gorro, permitiendo que el usuario envíe órdenes a la silla en milésimas de segundo. Según Andrzej Cichocki, director del proyecto, para conseguir un buen control del aparato se precisan entre dos y cuatro semanas, pero después de ese tiempo es posible dirigir la silla con gran precisión y sin apenas esfuerzo. Pese a lo esperanzador de la noticia, por el momento no hay planes para su producción a gran escala, pues el estudio todavía se encuentra en una fase preliminar, pues hasta ahora sólo se ha probado en individuos sanos y relativamente jóvenes.

Cichocki explicó que el equipo se centrará ahora en reducir el tiempo de “entrenamiento” y en mejorar y ampliar el software que controla el dispositivo, de forma que en un futuro sea capaz también de servir como sistema de comunicación, deletreando palabras. Sin duda, una gran noticia para muchas personas.

Fuente: Brain-controlled wheelchair is 95 percent accurate (National Geographic)

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Llegan los robots cocineros

Posted on 13 junio 2009 by Redacción

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En Japón, donde llevan años desarrollando e investigando con robots capaces de ayudarnos en labores cotidianas, acaban de presentar varios prototipos de robots-cocineros que ayudarán, en un futuro cercano, a personas que no pueden valerse por sí mismas. Algo que preocupa especialmente a los nipones, cuya población envejece a pasos agigantados. Como veréis, hay robots para todos los gustos: expertos en preparar ¿tortillas?, genios a la hora de servir sushi, diligentes camareros e incluso rapidísimos cortadores de hortalizas.

Fuente: BBC Mundo

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Recarga la batería de tu iPod con el corazón

Posted on 01 junio 2009 by Redacción

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¿Estás harto de tener que recargar tu teléfono móvil, tu reproductor de música o tu consola de videojuegos portátil todos los días? Pues estás de suerte, ya que esta pesada rutina podría tener los días contados en muy poco tiempo. En los últimos años, los investigadores han estudiado diversas alternativas para mejorar la duración de las baterías de los dispositivos electrónicos de tamaño reducido, que cada vez son más importantes en nuestra vida diaria, inmersos como estamos en una cultura vinculada con las tecnologías de la información. Ahora, una reciente investigación realizada por científicos de la Escuela de Ingeniería y Ciencias de los materiales del Instituto Georgia de Tecnología (EE UU) ha sentado las bases de lo que podría ser la industria tecnológica del futuro.

La investigación, realizada por el profesor Zhong Lin Wang y su equipo, ha demostrado la viabilidad de obtener energía mediante la técnica de convertir vibraciones de baja energía, como las producidas por movimientos simples del cuerpo, los latidos del corazón o el movimiento del viento, en electricidad, gracias al uso de nanocables de óxido de zinc. Dichos nanocables, cuyo diámetro es cientos de veces más pequeño que un cabello, son capaces de generar electricidad cuando están sometidos a un “estrés” mecánico.

Según Wang, estos cables microscópicos pueden ser implementados en materiales como metales, polímeros, cerámica e incluso ropa. En un primer momento han sido pensados para un uso militar, recargando energéticamente los dispositivos electrónicos de las tropas desplegadas en una zona de guerra, pero si su desarrollo resulta exitoso, se trasladaría también a aparatos eléctricos de consumo civil.

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Lentes de contacto con TV incorporada

Posted on 07 abril 2009 by Redacción

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contact_lense1La última predicción de un experto británico en previsión tecnológica suena a ciencia-ficción. Según Ian Pearson, especialista en vaticinar los avances tecnológicos que nos deparará el futuro, dentro de diez años podríamos llevar la televisión a todas partes, y no gracias a un dispositivo con pantalla de pequeñas dimensiones, si no mediante la utilización de unas lentillas especialmente diseñadas que proyectarían la señal de televisión justo ante nuestros ojos.

Según Pearson, estas superlentillas estarían diseñadas de tal modo que aprovecharían el calor corporal como fuente de energía, y podríamos manejarlas con la voz para cambiar de canal o realizar otras operaciones. “Incluso podríamos llegar hasta el punto de vernos inmersos en un partido de fútbol, sintiendo que nos encontramos corriendo junto a nuestros jugadores favoritos”, explicó Pearson en un informe al respecto.

Podría parecer que un ingenio semejante está muy lejos de ser una realidad, pero lo cierto es que la cifra de diez años no parece tan descabellada si tenemos en cuenta algunos avances realizados en los últimos dos años. En 2007, un grupo de ingenieros logró incluir un circuito electrónico y varias luces a un juego de lentes de contacto convencionales, con la intención de probar el desarrollo de un sistema de zoom digital adaptado para ciertas tareas. En definitiva, unos prismáticos futuristas con el grosor de una simple lentilla. De forma paralela, a comienzos del año 2009 un grupo de investigadores anunciaron la creación de un sistema que permitirá desarrollar microtransitores tan pequeños que serán prácticamente transparentes. Un avance que podría hacer factible la idea de unas lentillas electrónicas mucho antes de lo que imaginamos.

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Computadoras que imitarán el cerebro humano

Posted on 20 febrero 2009 by Redacción

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El gigante informático IBM y el gobierno de EE UU acaban de revelar la existencia de una investigación conjunta que consiste en la creación y desarrollo de chips electrónicos cuyo funcionamiento interno imitaría al del cerebro humano.

El proyecto –financiado en su mayor parte por el gobierno estadounidense– ha reunido a especialistas en los campos de la neurología, la informática y la psicología. El objetivo de este nuevo campo de investigación es conseguir que los futuros superordenadores consigan procesar la información de forma similar a como lo hacen los cerebros humanos, una capacidad muy útil durante el análisis de cantidades ingentes de datos, o durante el reconocimiento e identificación de imágenes. La primera fase del estudio intentará «replicar» el cerebro de un gato, para más tarde dar el salto a estructuras más complejas como las de los primates.

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Un paso más hacia la invisibilidad

Posted on 10 febrero 2009 by Redacción

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invisible-manEn unos pocos meses, lo que hasta ahora era materia de la ciencia-ficción y la literatura fantástica podría convertirse en realidad, gracias a los estudios de un grupo de científicos estadounidenses. David Smith, profesor en la Universidad Duke de Durham, en Carolina del Norte, lleva desde el año 2006 investigando en el desarrollo de una «capa de invisibilidad».

Ahora, tras más de tres años de estudios e investigaciones, acaba de publicar un nuevo ensayo en la revista Science en el que asegura que tal ingenio será una realidad en tan sólo seis meses. «Creo que es un plazo bastante viable. Un buen número de colegas está investigando en ello, y pienso que es sólo cuestión de encajar el material correcto con el dispositivo adecuado», explicó a la prensa.

Para alcanzar su objetivo, Smith y sus colegas han estado estudiando el comportamiento de ciertos metamateriales –materiales artificiales con propiedades electromagnéticas inusuales– que  logran «manipular» la luz gracias a que su superficie microscópica es mucho más pequeña que la longitud de onda de la luz.

Aunque todavía falta un pequeño paso para desarrollar el metamaterial exacto para crear la capa de invisibilidad prometida por Smith, los grandes avances en nanotecnología están facilitando mucho la tarea en este sentido, a juzgar por los experimentos realizados hasta la fecha por los investigadores de la Universidad de Duke. Sin embargo, Smith añadió que su «capa invisible» tendrá algunas limitaciones, pues sólo funciona en dos dimensiones, y tanto el objeto a ocultar como el fondo deben estar cubiertos por el metamaterial.

Fuente: Invisibility Cloak Closer Than Ever to Reality (Discovery News)

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Un escudo magnético para viajar a Marte

Posted on 12 diciembre 2008 by Redacción

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viajesParece auténtica ciencia-ficción, pero ya es una realidad. Un equipo de científicos británicos han logrado desarrollar un dispositivo capaz de generar un escudo magnético –similar a los «campos de fuerza» de películas espaciales como Star Trek o Star Wars– que permitirá proteger a los astronautas de los peligrosos rayos cósmicos y de las radiaciones solares.

Estos dañinos rayos constituyen uno de los principales impedimentos para los viajes espaciales de larga distancia, de modo que cuando se aplique en las futuras misiones espaciales, permitirá a los astronautas llegar a Marte, un viaje de unos 18 meses de duración.

A pesar de lo esperanzador de la noticia, los científicos de las universidades de York y Strathclyde –donde se ha desarrolado el invento–, han explicado que el dispositivo final no estará listo hasta dentro de 15 o 20 años.

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